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한국에서 근대학문으로서의 종교학이 대학에 도입된 역사는 경성제국대학 법문학부에 종교전공이 설치된 1926으로 거슬러 올라간다. 그 뒤 1946년 국립 서울대학교의 설립과 함께 문리과대학 소속으로 당시로서는 전국 유일의 종교학과가 창설되었고, 인문대학 소속 종교학과로 현재에 이르고 있다. 한국 종교학 연구의 요람인 서울대 종교학과는 개별 종교전통 및 다양한 종교문화 현상에 대한 연구를 통해 전문 인재를 양성함은 물론 비전공자에게 필수적인 교양교육을 제공하고 있으며, 해외 연구자들과의 활발한 교류를 통해 연구영역을 넓혀가고 있다.

종교학은 종교에 대한 규범적인 판단을 중지하고 인간의 본질 속에내재하는 종교성과 그것이 표현되는 현상들을 서술하고 해석하며 분석하는 인간학의 한 분야로, 특정한 종교의 관점을 배제하고 종교라는 사실을 객관적으로 연구하는 것을 목표로 한다. 역사적으로 종교는 어느 문화에서나 가장 설득력 있고 역동적인 힘을 가진 생활양식이었고, 인간의 구원과 성숙을 추구해온 지혜의 유산이었다고 할 수 있다. 종교학과에서 학생들이 다양한 종교 전통에 대한 지식을 습득하고 종교의 속성에 대하여 학문적으로 이해하도록 훈련하는 것은 결국 인간에 대한 포괄적이고도 심오한 이해에 이르게 하는 핵심적인 인문학 교육이다.

종교는 역사적 과정에 따라 변해왔을 뿐 아니라, 사회·정치의 구조, 민족의 특수성, 지리적 요건, 문화적 전통, 사회계층, 심지어는 개인의 심성 등에 따라 그 양태를 달리한다. 따라서 종교학은 다양한 문화와 역사적 시기에 나타난 여러 종교의 신앙, 조직, 기능, 신화, 제의, 상징, 세계관 등을 연구대상으로 한다. 서울대 종교학과는 개별 종교전통과 이론·방법론의 연구 및 교육을 균형 있게 수행함으로써 종교에 대한 지식과 이해를 갖추고, 나아가 이를 바탕으로 인간과 문화를 분석하는 전문적인 안목을 갖추도록 힘쓰고 있다. 종교 전통의 연구는 주요 세계종교 및 한국의 전통종교, 그리고 여러 종교들의 한국적 수용 과정 등의 주제를 포함하며, 이론적 연구는 종교의 기본적인 물음인 인간 존재의 본질과 목적, 종교적 정체성과 갈등, 인간의 궁극적인 관심 등을 탐구한다. 또한 강의실에서의 심도 있는 학문 활동과 더불어 종교 현장을 직접 경험하는 연구방법을 병행한다. 정기적인 학술답사 및 현지조사를 통하여 전통종교는 물론 신종교의 생생한 모습을 체험하도록 하여, 살아있는 학문으로서 종교학을 공부하도록 독려한다.

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